Por qué la peste negra tardó más en aparecer en Europa del Este que en Europa Occidental

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Como se indicó anteriormente, ¿alguien puede plantear la hipótesis de por qué?


La razón fue la densidad de población y el mantenimiento de una higiene adecuada.

Europa del Este estaba en su mayor parte escasamente poblada, mientras que las ciudades más grandes eran las que estaban en peor situación, ya que las densidades de población y las viviendas cercanas facilitaban la transmisión de enfermedades. Las ciudades también estaban sorprendentemente sucias, infestadas de piojos, pulgas y ratas, y sujetas a enfermedades relacionadas con la desnutrición y la falta de higiene.

Según el periodista John Kelly, "un saneamiento lamentablemente inadecuado hizo que la Europa urbana medieval estuviera tan plagada de enfermedades que ninguna ciudad de cualquier tamaño podría mantener su población sin una afluencia constante de inmigrantes del campo". La afluencia de nuevos ciudadanos facilitó el movimiento de la plaga entre comunidades y contribuyó a la longevidad de la plaga dentro de comunidades más grandes.

Algunas áreas rurales, como el este de Polonia y Lituania, tenían poblaciones tan bajas y estaban tan aisladas que la plaga avanzó poco. Partes de Hungría y, en la Bélgica moderna, la región de Brabante, Henao y Limburgo, así como Santiago de Compostela, no se vieron afectadas por razones desconocidas, algunos historiadores han asumido que la presencia de grupos sanguíneos resistentes en la población local les ayudó a resistir la enfermedad. .


La Peste Negra condujo a la desaparición del feudalismo. ¿Podría esta pandemia tener un efecto similar?

Por Adam McBride
Publicado el 26 de abril de 2020 2:00 PM (EDT)

Enfermera sosteniendo el puño en señal de protesta | Ilustración de Plague Doctor (Getty Images / AP Photo / Salon)

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Al predecir el futuro, a menudo recurrimos a nuestras experiencias pasadas. Después de todo, la humanidad ha enfrentado pandemias como esta antes, muchas veces, de hecho, y pocas son tan memorables y amenazantes como la Peste Negra. Al llegar a Italia en 1347 d.C., la peste negra, que ahora se cree que es la peste bubónica, se extendió rápidamente por toda la Europa medieval, acabando con entre un tercio y la mitad de toda la población europea.

La gente de la Europa medieval no estaba acostumbrada al sufrimiento, pero esto no tenía precedentes. La muerte llegaría a los pocos días o incluso horas de mostrar los síntomas, y para aquellos que se enfermaron, la tasa de mortalidad probablemente fue superior al 60%. El pánico se extendió aún más rápido y los lazos más sagrados de la sociedad comenzaron a deshacerse. Los cronistas medievales nos hablan de sacerdotes que abandonan su rebaño, padres que abandonan a sus hijos, maridos a sus esposas y viceversa, cualquier cosa para escapar del contagio. En algunas áreas, las comunidades judías fueron culpadas y brutalmente atacadas, mientras que en otras, multitudes de cristianos arrepentidos se azotaron públicamente imitando a Cristo. Para muchos, fue el fin del mundo.

Sin embargo, lo que a menudo falta en esta historia es el contexto más amplio y el impacto duradero de la Peste Negra. Esta es una historia no solo de tragedia insondable, sino también de transformación y renacimiento. La plaga, en combinación con una serie de otras crisis relacionadas y superpuestas, asestó un golpe mortal a la Europa medieval, marcando el comienzo de una nueva era - el Renacimiento y el surgimiento del llamado capitalismo agrario - y, en última instancia, preparando el escenario para la Revolución Industrial. y el mundo moderno. Y el calamitoso siglo XIV no está tan alejado de nuestra propia experiencia como nos gustaría pensar.

Europa a finales del siglo XIII no era tan diferente de la Europa actual. Desde la Segunda Guerra Mundial, hemos experimentado un período de crecimiento económico sin precedentes, y así fue para la Europa medieval en vísperas de la Peste Negra. Desde el año 1000 d.C., la población de Europa se duplicó o incluso se triplicó, y la economía se comercializó cada vez más, respaldada por un sistema financiero cada vez más sofisticado, a medida que surgían nuevas ciudades y pueblos, se fundaron universidades en todo el continente y las magníficas catedrales góticas superaron a la Gran Pirámide en Giza como las estructuras artificiales más altas del mundo.

Pero al igual que en el mundo moderno, había grietas en la fachada, señales de advertencia de que los cimientos sociales y económicos de la Europa medieval no eran tan sólidos como parecían. A medida que la población crecía, las tierras cada vez más marginales se dedicaban a la agricultura, con rendimientos decrecientes, lo que resultaba en menores rendimientos per cápita y empujaba a la población peligrosamente cerca de los niveles de subsistencia. Esto dejó poca holgura en la economía para absorber un impacto significativo, y el siglo XIV pronto traería un impacto tras otro.

En primer lugar, el clima estaba cambiando. ¿Suena familiar? La Europa medieval se benefició de varios siglos de clima más cálido, que impulsó los rendimientos de los cultivos, pero en el siglo XIV, el mundo estaba entrando en la llamada Pequeña Edad de Hielo. Los cambios fueron relativamente menores en comparación con nuestra propia crisis climática, pero el impacto fue significativo. El clima más frío y húmedo deprimió los rendimientos agrícolas, en un momento en que ya había muy poca holgura en el suministro de alimentos. Esto contribuyó a una desaceleración económica más amplia, ya que los rendimientos disminuyeron y los precios subieron, pero también llevó a Europa al borde de la hambruna.

Luego, a partir de 1311, Europa comenzó a experimentar una serie de malas cosechas en todo el continente en lo que se conoció como la Gran Hambruna. Alcanzando un pico en el norte de Europa en 1315-1317, la Gran Hambruna pudo haber matado del 5 al 10% de la población europea, menos de una generación antes de que llegara la Peste Negra en 1347.

Al mismo tiempo, Europa entró en un período prolongado de intenso conflicto geopolítico, durante el cual una vertiginosa variedad de reinos, principados, sultanatos y ciudades-estado libraron innumerables guerras, tanto grandes como pequeñas. El principal de ellos, en términos de impacto social y económico, fueron las hostilidades en curso entre Inglaterra y Francia, que culminaron en la Guerra de los Cien Años (1337-1453), y la caída de Acre en 1291, la última ciudad cruzada que quedaba en el Levante. , lo que provocó una prohibición papal del comercio con el sultanato mameluco. Estos conflictos inhibieron el comercio entre el norte y el sur de Europa y entre Europa occidental y el Mediterráneo oriental, desacelerando aún más la economía europea e incurriendo en una carga fiscal masiva que pronto arruinaría el sistema financiero europeo y provocaría levantamientos tanto en Francia como en Inglaterra.

El norte de Italia era el corazón del sistema financiero en ese momento, y un pequeño número de grandes bancos italianos, a menudo denominados "superempresas", prestaban enormes sumas de dinero en toda Europa. Como fue el caso en la crisis financiera de 2008, pocos bancos tenían el efectivo registrado en sus libros de contabilidad. Todo el dinero disponible fue prestado o inmovilizado en inversiones, dejando a los bancos gravemente subcapitalizados y vulnerables a la insolvencia en caso de un gran retiro repentino o un incumplimiento importante de sus préstamos.

Ambas eventualidades pronto sucedieron, desencadenando fallas en cascada en todo el sistema financiero. Primero, estalló la guerra entre Inglaterra y Francia en 1294, lo que llevó al rey Eduardo I a retirar enormes sumas de dinero del Riccardi de Lucca, aproximadamente equivalentes a varios miles de millones de dólares en la actualidad. Los Riccardi simplemente no tenían el dinero y Edward se apoderó de todos los bienes que pudo. Luego, durante las décadas siguientes, tres superbancos más, el Frescobaldi, el Bardi y el Peruzzi, todos de Florencia, fueron arruinados por sucesivos reyes ingleses que se negaron a pagar sus deudas. Más espectacularmente, Eduardo III incumplió miles de millones de dólares en préstamos de Bardi y Peruzzi, lo que provocó una corrida en los bancos florentinos en la década de 1340, desencadenó una crisis de deuda internacional y puso fin de manera efectiva a los préstamos públicos para la corona inglesa. Esto fue ahora menos de una década antes del inicio de la Peste Negra.

Mientras tanto, la Iglesia católica, el cimiento cultural y epistemológico de la Europa medieval, se enfrentaba a la crisis de legitimidad más significativa en siglos. El ambicioso rey Felipe IV de Francia, que también desempeñó un papel central en la crisis crediticia de 1294, se vio envuelto en un ojo por ojo con el Papa Bonifacio VIII cuando los hombres del rey intentaron arrestar al anciano Papa, matando sin darse cuenta él. Poco después, en 1305, un francés, Clemente V, fue elegido para ser el próximo Papa, y el papado se trasladó a Avignon, Francia. Esto, comprensiblemente, arrojó una larga sombra sobre la Santa Sede, y los Papas de Aviñón fueron ampliamente desagradables y desconfiados. La crisis solo se profundizó en 1378 cuando un segundo Papa fue elegido en Roma y un tercer Papa fue elegido brevemente en 1409 antes de que los tres fueran depuestos en 1417.

Podríamos comparar esta crisis de fe con la actual crisis de legitimidad de la ciencia en Estados Unidos. Al igual que el método científico, la Iglesia era una forma compartida de conocimiento, un camino hacia el entendimiento común, que era esencial para el orden social de la Europa medieval.

Fue en medio de esta crisis espiritual, económica y geopolítica que llegó la Peste Negra, arrasando Europa en 1347-1353 y volcando el equilibrio de poder, casi de la noche a la mañana. Los efectos psicológicos son difíciles de identificar con certeza, precisamente porque muchas otras calamidades ya estaban desgarrando el subconsciente medieval, pero los efectos económicos de la plaga fueron nada menos que trascendentales. Al matar quizás al 50% de la fuerza laboral, la Peste Negra alteró drásticamente la oferta de mano de obra, tierra y monedas. Los salarios se dispararon, ya que la mano de obra escaseaba y las rentas disminuyeron, ya que la densidad de población en picada creó un excedente de tierra. Ambos desarrollos beneficiaron sustancialmente a los plebeyos, a expensas de la élite, particularmente en Inglaterra.

Para comprender por qué, es importante comprender la estructura de la economía medieval. Las sociedades pasadas nunca son tan simples u homogéneas como las hacemos parecer. Pero en general, la Europa medieval operaba en un sistema feudal o señorial, en el que la mayor parte de la población rural era esencialmente servil, debiendo renta y / o servicios a terratenientes aristocráticos a cambio del uso de su tierra. Los campesinos podían tener una miríada de estados diferentes, pero en general, el siervo arquetípico estaba legalmente ligado a su señor, aunque podían comprar su libertad (o huir). Los siervos trabajaban los campos del señor (llamados herencias) y, a cambio, al siervo se le daba una casa y su propia parcela de tierra agrícola, de la que podían ganarse la vida a duras penas.

Al siervo arquetípico no se le pagaba por su trabajo en los campos del señor; esa era su obligación para con el señor a cambio del uso de la tierra del señor. El equivalente moderno sería si su casero fuera también su jefe, y para poder vivir en su apartamento, tuviera que ceder su libertad y la de sus hijos, a perpetuidad. No solo eso, el señor medieval también era la unidad principal del poder legal, cívico y militar, a menudo sirviendo como la primera parada para asuntos legales y la primera defensa contra bandidos y reinos rivales.

Sin embargo, a raíz de la Peste Negra, la escasez de mano de obra y la abundancia de tierra permitieron a los campesinos negociar mejores condiciones con su señor, y el señor, sin nadie que trabajara en sus campos, no estaba en ningún lugar para rechazar. Este fue especialmente el caso de Inglaterra, donde la aristocracia dependía más del cultivo de la heredad. Con tal vez la mitad de la población desaparecida, simplemente no había suficientes campesinos para trabajar la tierra, y el ingreso promedio del señor inglés disminuyó significativamente. En respuesta, los campos de trigo del señor se entregaban cada vez más al ganado o se alquilaban a agricultores arrendatarios, que pagaban al señor una renta fija y se quedaban con los productos agrícolas.

El plebeyo ambicioso ahora podía adquirir grandes extensiones de tierra, y con el producto agrícola de esa tierra completamente a su disposición, los plebeyos estaban incentivados a maximizar la productividad de su tierra y vender el excedente en el mercado para obtener ganancias. Esta transición a menudo se conoce como el nacimiento del capitalismo agrario.

Los trabajadores y artesanos urbanos también se beneficiaron del aumento de los salarios. La esperanza de vida promedio aumentó y los niveles de vida mejoraron en todos los ámbitos. La escasez de comerciantes calificados creó incluso nuevas oportunidades para las mujeres urbanas: se alentó a las viudas de comerciantes y artesanos a dirigir los negocios de sus maridos, y el número de aprendices en Londres aumentó significativamente en este momento.

La aristocracia, sin embargo, se horrorizó como era de esperar por el poder recién descubierto de la chusma común, y la élite trató de mantener su posición imponiendo salarios artificialmente bajos y obligando a los trabajadores a aceptar cualquier trabajo disponible. Las leyes suntuarias, que restringían lo que los plebeyos podían vestir y comer, también se hicieron comunes durante los siglos XIV y XV. Sin embargo, estas leyes no parecen haber sido efectivas y las tensiones continuaron aumentando entre la aristocracia y la población en general, que estaba cada vez más impaciente por el cambio.

Esto, combinado con la enorme carga fiscal de la guerra casi constante, desencadenó una serie de levantamientos, entre los que destacan la Jacquerie francesa de 1358 y la Revuelta de los campesinos ingleses de 1381. La aristocracia respondió con fuerza donde pudo, pero no pudo. retrocede el reloj.

Incluso en la guerra, su papel estaba cambiando. Mientras el señor medieval alquilaba sus campos, el caballero perdía cada vez más su lugar en el campo de batalla. Este era, en teoría, el propósito principal de la aristocracia secular: ser asesinos profesionales, defender el reino y proteger al clero y al campesinado. Pero a partir del siglo XIV, las unidades de infantería compuestas por plebeyos, como los piqueros suizos y los arqueros largos ingleses, comenzaron a ganar una serie de victorias decisivas contra los caballeros montados, revolucionando las tácticas militares y acelerando la obsolescencia de la aristocracia feudal.

Mientras tanto, un nuevo espíritu intelectual se estaba arraigando en Europa occidental. Pensadores influyentes como John Wycliffe y Marsilius de Padua comenzaron a cuestionar la autoridad mundana tanto de la Iglesia como del estado, argumentando que el poder descansaba en última instancia en la población y no en el gobernante, y el gobernante indigno podía perder su derecho a gobernar. Los escritores y filósofos se preocuparon cada vez más por el aquí y ahora, lo individual y lo observable, en lugar de lo abstracto y lo universal. Las obras de Chaucer, Petrarch y Christine de Pizan celebran la singularidad del individuo, saboreando el momento y, a menudo, llamando la atención sobre el desorden de la experiencia humana. Guillermo de Ockham desafió directamente la tediosa abstracción de la filosofía medieval, abogando por un razonamiento más eficiente y riguroso al estilo de la navaja de Ockham.

Comenzó a florecer una nueva confianza en el pensamiento científico, cuando estudiosos precoces como Nicole Oresme y Jean Buridan postularon la rotación de la tierra y la ley de la inercia, más de un siglo antes de Copérnico e Isaac Newton. A raíz de la peste negra, los médicos de la peste fueron de los primeros en creer que habían superado el conocimiento del mundo griego y romano, irónicamente, estaban equivocados, pero la menor mortalidad de los brotes posteriores llevó a muchos médicos a proclamar que habían curado la enfermedad. , que inculcó una nueva fe en el progreso científico. Este fue el comienzo de un cambio de paradigma, cuyas repercusiones han dado forma a nuestro mundo moderno, y el calamitoso siglo XIV fue el crisol a través del cual este nuevo paradigma nació.

Ahora, setecientos años después, ¿qué podemos aprender de esto, si es que podemos aprender algo? ¿Qué nos pueden decir las crisis y las consecuencias del siglo XIV sobre nuestra propia pandemia y las secuelas inminentes? Por un lado, la pandemia actual palidece en comparación con la Peste Negra. La peste negra mató al menos al 30% de la Europa medieval, mientras que es poco probable que el nuevo coronavirus mate a más del 0,03% de la población de EE. UU. No habrá escasez de mano de obra a raíz del coronavirus, todo lo contrario, es probable que haya un excedente de mano de obra, debido a la consiguiente contracción económica. En cuanto a los alquileres, el mercado de la vivienda está esencialmente congelado a medida que las personas se refugian en el lugar y es probable que los precios de la vivienda disminuyan en una recesión, pero es poco probable que el costo real de la vivienda en relación con los ingresos experimente el tipo de cambio sísmico experimentado después de la Peste Negra. .

Sin embargo, si tomamos una visión más amplia, hay más en la crisis medieval tardía que una escasez de mano de obra y un excedente de tierra. La devastación de la peste negra puede haber sido la gota que colmó el vaso, pero la Europa medieval ya estaba en camino de una agitación social y económica. Como es el caso en la actualidad, se estaba gestando un conflicto entre las grandes potencias, y con gran parte de Francia ya bajo control inglés, el eventual enfrentamiento entre Inglaterra y Francia era probablemente inevitable. La desigualdad también fue una fuente de estancamiento y tensión mucho antes de la Peste Negra, a medida que la economía europea se estaba comercializando cada vez más, estaba surgiendo una nueva clase media urbana y el papel de la aristocracia en la guerra, en la producción económica y en la vida cívica se reducía. cambiando. Pero lo más significativo, y más profético para nuestro propio tiempo, era que Europa se encaminaba hacia una catástrofe climática, e independientemente de la Peste Negra, el continente seguramente se habría enfrentado a una serie de choques demográficos, como la Gran Plaga, hasta que se produjeran cambios considerables. al sistema socioeconómico existente.

La lección que debemos aprender de esto hoy no son las diferencias entre el coronavirus y la peste negra, sino las similitudes más amplias entre el siglo XIV y el siglo XXI. A medida que salimos de nuestros búnkeres improvisados, agradecidos y tal vez demasiado confiados de evitar el peor de los casos, la guerra entre China y los EE. UU. Aún se cierne cada vez más, la desigualdad socioeconómica está alcanzando niveles récord, la confianza en las instituciones y nuestra epistemología establecida está menguando. , y al entrar en la peor depresión desde la década de 1930, el cambio climático amenaza una vez más con devolvernos a la Edad Media. El coronavirus ha dejado al descubierto profundas fisuras en nuestra sociedad, pero no ha sido lo suficientemente grave como para obligarnos a abordar estos problemas. Podemos sentir como si hubiéramos esquivado una bala, pero si continuamos con las cosas como siempre, lo que suceda a continuación probablemente sea mucho peor. El calamitoso siglo XXI recién está comenzando, y probablemente aún esté por llegar un paralelo más adecuado para la Peste Negra.

Adam McBride

Adam McBride es un arqueólogo medieval (PhD Oxford), miembro del personal de campaña y asesor de políticas.


La sociedad de combate medieval

Se cree que el Muerte negra se originó en el centro de China en 1333 cuando la población sucumbió al hambre. La plaga se extendió a Crimea, donde los mongoles o tártaros de Kipchak atacaron a Genose llevando pieles y sedas de Catay, asediaban un centro comercial genovés de Calla y catapultaban a sus propios muertos a la ciudad. Los comerciantes genoveses escaparon por mar llevando la peste a Messina en Italia. En 1348, la plaga se extendió desde Chipre a Florencia, que también sufría de hambre. La plaga se extendió a Génova desde el Levante en 3 galeras que continuaron hasta Marsella, y luego a la costa sur inglesa cerca de Southampton, en 1348. La Peste Negra devastó Bristol matando a la mayoría de sus habitantes. Llegó a Londres alrededor del 1 de noviembre de 1348 y el 2 de febrero de 1349, 200 personas estaban siendo enterradas cada día. La hija del rey Eduardo III, Juana de murió a causa de la peste en Burdeos cuando se dirigía a casarse con Don Pedro, heredero del trono de Castilla. Los escoceses que no habían sido afectados por la muerte negra se aprovecharon para atacar Inglaterra en este momento, pero esto fue simplemente porque la plaga no había viajado tan al norte y pronto también se vieron afectados.

En 1349, Eduardo III escribió una carta al alcalde de Londres pidiendo que las calles se limpiaran como antes, donde se quejaba de que las calles y los carriles de Londres estaban `` sucios de heces humanas y el aire de la ciudad envenenado para los grandes peligro de que los hombres mueran, especialmente en esta época de enfermedades infecciosas ”. El 18 de junio de 1349 se aprobó la Ordenanza sobre los trabajadores en un intento de mantener el salario igual que los niveles previos a la plaga. En 1352, el Parlamento citó violaciones con salarios en los niveles de x2 y x3 previos a la plaga. Se ordenó la creación de existencias en todas las ciudades para los delincuentes. La muerte negra estalló nuevamente en la primavera de 1361, pero hubo una baja incidencia de la forma neumónica por lo que la tasa de mortalidad fue menor, se decía que afectaba a los jóvenes, particularmente a los varones. La población de Gran Bretaña se estimó entre 3,5 y 5 millones antes de 1348 y 2 millones en 1377. La peste regresó a Inglaterra nuevamente en 1391.

La plaga se presentó en dos formas:

Peste neumónica dando fiebre y escupiendo sangre y el cuerpo se marcó con pequeñas pústulas negras, de ahí el nombre La Peste Negra, esta era la más infecciosa y casi siempre fatal, se quedaron postrados en cama durante 2 a 3 días y murieron al tercer o cuarto día .

Peste bubónica fue transmitida por pulgas, y los síntomas fueron fiebre y ántrax y agrandamiento de los ganglios linfáticos o bubones, de ahí el nombre de peste bubónica, y la tasa de recuperación fue mayor.

Las víctimas de la peste sufrieron inicialmente con dolor de cabeza, luego escalofríos y fiebre, y algunos sufrieron vómitos y náuseas, dolor en las piernas, brazos y espalda. Duros y dolorosos hinchazones aparecieron después de uno o dos días en el cuello, debajo de los brazos y en la parte interna de los muslos y, a medida que crecían, comenzaron a supurar pus y sangre. Después de que aparecieron los bubones, la víctima comenzaría a sangrar internamente con sangre en la orina y las heces. Aparecen forúnculos y manchas negras sobre el cuerpo a medida que la sangre se acumula debajo de la piel. Las víctimas sufrirían un gran dolor y la muerte ocurriría aproximadamente una semana después de contraer la plaga. Peste escepticémica ocurriría cuando la enfermedad ingresara al torrente sanguíneo de la víctima, la muerte seguiría rápidamente, posiblemente antes de que se desarrollaran otros síntomas. Cuando la plaga atacó el sistema digestivo de las víctimas se le llamó Peste entérica, y esto también podría causar la muerte antes de que se desarrollen otros síntomas.

Creencias medievales

La plaga afectó a todos los ámbitos de la vida, desde los ricos hasta los pobres, y la gente pensó que la plaga era el castigo de Dios. En 1349 aparecieron los Flagelantes en Inglaterra, 600 llegaron de Flandes, no llevaban zapatos y estaban desnudos de cintura para arriba y tenían una gorra con una cruz roja en la parte delantera y trasera, y llevaban un látigo con 3 colas, cada una con un no , con el que algunos habían fijado el del medio con un clavo. Mientras marchaban se azotaban sacando sangre, cuatro cantaban juntos y otros cuatro cantaban en respuesta. Luego se estirarían en el suelo en forma de cruz con el trasero pisando a los de delante azotándolos, hasta que él se tumbara donde el trasero se levantaba y tomaba su turno, hasta que todos hubieran azotado a los demás.

La plaga en Europa

En 1348 llegó la peste a Europa. En Saint-Maurice, hubo un brote que duró 9 semanas de abril a junio de 1349 con 149 muertes en el pueblo, (40% de la población), en el campo circundante, la mortalidad fue de entre el 25 y el 30%. París tenía 800 muertes al día en su punto máximo, y en 1349 habían muerto alrededor de 50.000 de sus 100.000 habitantes. En Vouvry murieron 29 de 67. En Berna, enterraban 60 cadáveres al día. Bremen, Hamburgo y Venecia perdieron al menos el 60% de sus poblaciones, Viena perdía 500 personas al día en su apogeo. Una vez que la tasa de mortalidad alcanzó alrededor del 70%, los sobrevivientes probablemente fueron inmunes. La población de Suiza se redujo de alrededor de 800.000 en 1300 a 600.000 en 1400. B & eacuteziers 1304 población 14.000, 100 años después 4.000. En Francia, en 1350, el precio del trigo se había cuadriplicado. En St Omer, cerca de Amiens, un año después de que pasó la plaga, los trabajadores textiles tuvieron 3 aumentos salariales. En Italia, Pisa sufría 500 muertes al día en su apogeo. 1374 En Milán, las víctimas de la peste fueron sacadas de la ciudad donde serían dejadas para morir o recuperarse, y se dice que el arzobispo Visconti ordenó que las casas con víctimas de la peste fueran tapiadas, ya fueran muertas o vivas, por lo que Milán parece haber tenido menos muertes. Cualquiera que cuide a una víctima de la peste debe ser puesto en cuarentena durante 10 días. En 1382, la peste negra regresó a Europa en una epidemia más débil, aunque cobró un precio especialmente alto en Irlanda. Se estima que a finales de siglo murieron 75 millones de personas.

Cambio social causado por la plaga

La población alrededor de 1300 en Inglaterra era de alrededor de 5 millones, en 1400 era de alrededor de 2,5 millones, no fue hasta 1630 la población volvió a alcanzar los 5 millones. La hambruna había provocado que la población ya se redujera antes de la plaga en un 5-10% desde 1315-25. (La guía de viajeros en el tiempo sobre la Inglaterra medieval, 2008, Ian Mortimer) y la caída total resultante fue el resultado de estas diferentes influencias, siendo la más grande la Peste Negra. La peste provocó grandes cambios sociales en toda Europa, había menos gente para trabajar las tierras y los que sobrevivieron tenían más riqueza entre ellos. En la Abadía de Ramsay, Inglaterra, 30 años después de la plaga, la producción de cereales se había reducido a la mitad. Tales caídas en la producción hicieron que los precios de los granos subieran, y los campesinos tenían una mayor demanda de su trabajo y podían obtener salarios más altos, a pesar de las leyes que los prohibían. La muerte negra mató a muchos clérigos, y a los niños en las escuelas primarias a los que anteriormente se les enseñó francés, se les enseñó inglés debido a la falta de clérigos capacitados en francés. Después de la epidemia inicial, hubo un aumento en Europa de las tasas de natalidad y matrimonio.

Cronología de la plaga

1333 La peste negra se originó en el centro de China

1348 la plaga se extendió de Chipre a Florencia

1348 La peste llega a Inglaterra en la costa sur cerca de Southampton.

1348 2 de septiembre Juana, hija del rey Eduardo III, muere a causa de la peste en Burdeos cuando se dirigía a casarse con Don Pedro, heredero del trono de Castilla.

1348 1 de noviembre la plaga llega a Londres

1348 29 de noviembre: se nombra un nuevo vicario en Shaftesbury, Inglaterra, para reemplazar a uno que había muerto a causa de la peste.

1348 10 de diciembre: tercer vicario designado en Shaftsbury, Inglaterra, para reemplazar a los que murieron de peste.

1349 Eduardo III ordena que se limpien las calles

1349 2 de febrero, 200 personas eran enterradas cada día.

1349 12 de mayo Se nombra el cuarto nuevo Vicario de la iglesia en Shaftsbury, Inglaterra, cuando los predecesores mueren de la peste.

1349 18 de junio Se aprobó la Ordenanza de Trabajadores en un intento de mantener el salario igual que los niveles previos a la plaga.

1352 El parlamento citó violaciones con salarios de x2 y x3 niveles previos a la plaga. Se ordenó la creación de existencias en todas las ciudades para los delincuentes.

1361 Primavera La muerte negra estalla de nuevo

1377 Población de Gran Bretaña estimada en 2.000.000

1379 Poll Tax registró 4 aldeas de Gloucestershire sin retorno

1388 4º brote de peste. Las reincidencias anteriores habían afectado principalmente a niños, pero esta vez fueron principalmente adultos.

Aunque la Peste Negra del siglo XIV causó una gran cantidad de muertes que resultaron en cambios sociales, no fue la primera ni la última plaga. En 541 d. C. se notó una plaga en Egipto que pronto se extendió en 542 d. C. al Imperio Romano de Oriente, que luego se extendió a Persia y el sur de Europa alrededor del Mediterráneo, y estallaría ocasionalmente hasta el siglo VIII. El historiador Proccopius describió la plaga como originada en Egipto y otro escrito, Evagrius, dio la fuente como de la región de Etiopía y Sudán. La plaga ocurrió durante el reinado del emperador Justiniano y, por lo tanto, se conoció como la plaga de Justiniano, y Procopio registró que el emperador contrajo la plaga pero se recuperó.

La peste tenía formas bubónicas, neumónicas y septicémicas, pero era diferente en el sentido de que muchas de las víctimas de la peste tenían alucinaciones antes y después de que aparecieran otros síntomas, y Procopio describía a las víctimas que entraban en coma profundo o delerium violento.

El número de muertes no se registra por esta plaga, y las muertes fueron causadas indirectamente debido a la estacion después de la muerte de muchos de los agricultores, pero se cree que la tasa de muerte fue alta con Procopis registrándose en los primeros cuatro meses del brote en Constantinopla, la capital de Bizancio, hasta 10,000 muertes por día. Juan de Éfeso declaró que se cavaron pozos de plaga en Constantinopla para contener 70.000 cuerpos cada uno, pero no fueron suficientes con los cuerpos abandonados en toda la ciudad para pudrirse.

La caída de la población, estimada en Constantinopla entre un tercio y la mitad de la población, provocó escasez de mano de obra, y los sobrevivientes tenían una mayor demanda, por lo que los costos laborales y luego la inflación aumentaron, y con menos gente hubo menos ingresos fiscales.


Plagas infames

Tres pandemias particularmente conocidas ocurrieron antes de que se descubriera la causa de la peste. La primera crisis bien documentada fue la plaga de Justiniano, que comenzó en 542 d.C. El nombre del emperador bizantino Justiniano I, la pandemia mató hasta 10,000 personas por día en Constantinopla (actual Estambul, Turquía), según historiadores antiguos. Las estimaciones modernas indican que la mitad de la población de Europa, casi 100 millones de muertes, desapareció antes de que la plaga remitiera en los años 700.

Podría decirse que el brote de peste más infame fue la llamada Peste Negra, una pandemia de varios siglos que se extendió por Asia y Europa. Se creía que comenzó en China en 1334, se extendió a lo largo de las rutas comerciales y llegó a Europa a través de los puertos sicilianos a fines de la década de 1340. La plaga mató a unos 25 millones de personas, casi un tercio de la población del continente. La peste negra se prolongó durante siglos, especialmente en las ciudades. Los brotes incluyeron la Gran Plaga de Londres (1665-66), en la que murieron 70.000 residentes.

La causa de la peste no se descubrió hasta el brote global más reciente, que comenzó en China en 1860 y no terminó oficialmente hasta 1959. La pandemia causó aproximadamente 10 millones de muertes. La plaga fue traída a América del Norte a principios del siglo XX por barcos y, posteriormente, se extendió a pequeños mamíferos en todo Estados Unidos.

La alta tasa de mortalidad durante estas pandemias significó que los muertos a menudo fueran enterrados en fosas comunes excavadas rápidamente. A partir de los dientes de estas víctimas de la plaga, los científicos han reconstruido un árbol genealógico de Y. pestis, descubriendo que la cepa de la peste de Justiniano estaba relacionada con otras cepas de la plaga, pero era distinta. (Lea cómo las cepas modernas de la peste descienden de una cepa que surgió durante la pandemia de peste negra).


¡Velocidad de la luz!

Ah, el warp drive, el favorito de los dispositivos de trama de ciencia ficción. Entonces, ¿qué pasa con una unidad warp? ¿Es eso realmente una cosa?

Comencemos con la parte de "deformación" de una unidad de deformación. Sin duda, la teoría de la relatividad general de Albert Einstein ("GR") representa el espacio y el tiempo como una "tela" de 4 dimensiones que se puede estirar, doblar y doblar. Las ondas de gravedad, que representan ondas en la estructura del espacio-tiempo, ahora se han observado directamente. Entonces, sí, el espacio-tiempo se puede deformar. La parte de deformación de un impulso de deformación generalmente significa distorsionar la forma del espacio-tiempo para que dos ubicaciones distantes puedan acercarse, y de alguna manera "saltar" entre ellas.

Esta era una idea básica en la ciencia ficción mucho antes Star Trek popularizó el nombre "warp drive". Pero hasta 1994, se había mantenido como ciencia ficción, lo que significa que no había ciencia detrás de ella. Ese año, Miguel Alcubierre escribió una solución a las ecuaciones básicas de GR que representaba una región que comprimía el espacio-tiempo por delante y expandía el espacio-tiempo detrás para crear una especie de burbuja de deformación viajera. Esta fue una muy buena noticia para los fanáticos de las unidades warp.


La propagación de la plaga fue probablemente el resultado de muchos factores

Wikimedia Commons Janibeg, el guerrero mongol que comandó el asedio de Kaffa.

Según un artículo de 2002 del microbiólogo Mark Wheelis, aunque el asedio de Kaffa puede considerarse un registro significativo de la propagación temprana de la peste negra, no puede considerarse los evento definitorio que introdujo la enfermedad en toda Europa.

Wheelis sostiene que la peste negra apareció en Europa a partir de julio de 1347, un año después del asedio de Kaffa, pero si la plaga se extendió después de ser traída por comerciantes que huían de la ciudad, entonces habría aparecido mucho antes en el registro histórico. . Después de todo, los mongoles atacaron por primera vez en 1343 y los italianos regresaron a Europa en la primavera de 1347.

Furthermore, de’ Mussi’s account has yet to be corroborated by a separate, secondary source. It is also plausible that there were racial motivations behind de’Mussi’s account, seeing as he blamed the so-called “heathen Tartar races.”

Wikimedia Commons Map of the spread of the Black Plague.

A single instance, like an act of war, can not be considered the defining moment that the plague was introduced to Europe. Instead, it was likely a combination of factors like transatlantic trade and yes, war, working simultaneously, and over great distances that contributed to its deadly reach.


Why the Black Death took longer to appear in Eastern Europe than in Western Europe - History

C oming out of the East, the Black Death reached the shores of Italy in the spring of 1348 unleashing a rampage of death across Europe unprecedented in recorded history. By the time the epidemic played itself out three years later, anywhere between 25% and 50% of Europe's population had fallen victim to the pestilence.

The plague presented itself in three interrelated forms. The bubonic variant (the most common) derives its name from the swellings or buboes that appeared on a victim's neck, armpits or groin. These tumors could range in size from that of an egg to that of an apple. Although some survived


The Plague's Progress
the painful ordeal, the manifestation of these lesions usually signaled the victim had a life expectancy of up to a week. Infected fleas that attached themselves to rats and then to humans spread this bubonic type of the plague. A second variation - pneumonic plague - attacked the respiratory system and was spread by merely breathing the exhaled air of a victim. It was much more virulent than its bubonic cousin - life expectancy was measured in one or two days. Finally, the septicemic version of the disease attacked the blood system.

Having no defense and no understanding of the cause of the pestilence, the men, women and children caught in its onslaught were bewildered, panicked, and finally devastated.

The Italian writer Giovanni Boccaccio lived through the plague as it ravaged the city of Florence in 1348. The experience inspired him to write The Decameron, a story of seven men and three women who escape the disease by fleeing to a villa outside the city. In his introduction to the fictional portion of his book, Boccaccio gives a graphic description of the effects of the epidemic on his city.

The Signs of Impending Death

"The symptoms were not the same as in the East, where a gush of blood from the nose was the plain sign of inevitable death but it began both in men and women with certain swellings in the groin or under the armpit. They grew to the size of a small apple or an egg, more or less, and were vulgarly called tumours. In a short space of time these tumours spread from the two parts named all over the body. Soon after this the symptoms changed and black or purple spots appeared on the arms or thighs or any other part of the body, sometimes a few large ones, sometimes many little ones. These spots were a certain sign of death, just as the original tumour had been and still remained.

The violence of this disease was such that the sick communicated it to the healthy who came near them, just as a fire catches anything dry or oily near it. And it even went further. To speak to or go near the sick brought infection and a common death to the living and moreover, to touch the clothes or anything else the sick had touched or worn gave the disease to the person touching. "

Varying Reactions to Disaster

". Such fear and fanciful notions took possession of the living that almost all of them adopted the same cruel policy, which was entirely to avoid the sick and everything belonging to them. By so doing, each one thought he would secure his own safety.

Some thought that moderate living and the avoidance of all superfluity would preserve them from the epidemic. They formed small communities, living entirely separate from everybody else. They shut themselves up in houses where there were no sick, eating the finest food and drinking the best wine very temperately, avoiding all excess, allowing no news or discussion of death and sickness, and passing the time in music and suchlike pleasures. Others thought just the opposite. They thought the sure cure for the plague was to drink and be merry, to go about singing and amusing themselves, satisfying every appetite they could, laughing and jesting at what happened. They put their words into practice, spent day and night going from tavern to tavern, drinking immoderately, or went into other people's houses, doing only those things which pleased them. This they could easily do because everyone felt doomed and had abandoned his

A plague victim reveals
the telltale buboe on
his leg. A partir de una
14th century illumination
property, so that most houses became common property and any stranger who went in made use of them as if he had owned them. And with all this bestial behaviour, they avoided the sick as much as possible.

In this suffering and misery of our city, the authority of human and divine laws almost disappeared, for, like other men, the ministers and the executors of the laws were all dead or sick or shut up with their families, so that no duties were carried out. Every man was therefore able to do as he pleased.

Many others adopted a course of life midway between the two just described. They did not restrict their victuals so much as the former, nor allow themselves to be drunken and dissolute like the latter, but satisfied their appetites moderately. They did not shut themselves up, but went about, carrying flowers or scented herbs or perfumes in their hands, in the belief that it was an excellent thing to comfort the brain with such odours for the whole air was infected with the smell of dead bodies, of sick persons and medicines.

Others again held a still more cruel opinion, which they thought would keep them safe. They said that the only medicine against the plague-stricken was to go right away from them. Men and women, convinced of this and caring about nothing but themselves, abandoned their own city, their own houses, their dwellings, their relatives, their property, and went abroad or at least to the country round Florence, as if God's wrath in punishing men's wickedness with this plague would not follow them but strike only those who remained within the walls of the city, or as if they thought nobody in the city would remain alive and that its last hour had come."

The Breakdown of Social Order

Thus, a multitude of sick men and women were left without any care, except from the charity of friends (but these were few), or the greed, of servants, though not many of these could be had even for high wages, Moreover, most of them were coarse-minded men and women, who did little more than bring the sick what they asked for or watch over them when they were dying. And very often these servants lost their lives and their earnings. Since the sick were thus abandoned by neighbours, relatives and friends, while servants were scarce, a habit sprang up which had never been heard of before. Beautiful and noble women, when they fell sick, did not scruple to take a young or old man-servant, whoever he might be, and with no sort of shame, expose every part of their bodies to these men as if they had been women, for they were compelled by the necessity of their sickness to do so. This, perhaps, was a cause of looser morals in those women who survived."

"The plight of the lower and most of the middle classes was even more pitiful to behold. Most of them remained in their houses, either through poverty or in hopes of safety, and fell sick by thousands. Since they received no care and attention, almost all of them died. Many ended their lives in the streets both at night and during the day and many others who died in their houses were only known to be dead because the neighbours smelled their decaying bodies. Dead bodies filled every corner. Most of them were treated in the same manner by the survivors, who were more

Citizens of Tournai bury plague victims. Estos son
fortunate to have coffins. Most victims
were interred in mass graves
concerned to get rid of their rotting bodies than moved by charity towards the dead. With the aid of porters, if they could get them, they carried the bodies out of the houses and laid them at the door where every morning quantities of the dead might be seen. They then were laid on biers or, as these were often lacking, on tables.

Such was the multitude of corpses brought to the churches every day and almost every hour that there was not enough consecrated ground to give them burial, especially since they wanted to bury each person in the family grave, according to the old custom. Although the cemeteries were full they were forced to dig huge trenches, where they buried the bodies by hundreds. Here they stowed them away like bales in the hold of a ship and covered them with a little earth, until the whole trench was full."

Referencias:
Boccaccio, Giovanni, The Decameron vol. I (translated by Richard Aldington illustrated by Jean de Bosschere) (1930) Gottfried, Robert, The Black Death (1983).


How Medieval People Tried to Dance Away the Plague

It was a warm June day in 1374 in the medieval town of Aix-Ia-Chapelle, present-day Aachen, Germany, when the dancing started. It was the holy feast of St. John the Baptist, which aligns with the pagan celebration of Midsummer during the summer solstice. Traditionally, St. John’s Day was a day of rest and worship for the quiet town of Aache n.

This was not to be the case in 1374. It began with a small group, maybe a dozen or so people. All at once, they began to flail their limbs. Some screamed or hooted. Others moved about as if in a trance.

More and more townspeople joined in the erratic dance. Serfs, nobles, men, women, old and young—all took part in the “dancing plague” of Aachen. Some took up instruments like the stringed vielle, pipes or drums . As sociologist Robert Bartholomew notes , the afflicted sometimes even employed musicians to play. Other times music was played in the hopes of curing victims from their dancing hell. As Justus Friedrich Karl Hecker describes in his book, The Black Death and the Dancing Mania , the victims would take hands forming giant undulating circles, spinning round and round in ever-quickening loops. They’d yell, calling out to God or Satan or both. Their movements were haphazard, even epileptic. For hours and hours, the townspeople danced without rest or food or water.

Then, when the sky finally darkened, they dispersed or collapsed. As Historian H. C. Erik Midelfort notes in his book, A History of Madness in Sixteenth-Century Germany , some never would rise again—dying from broken ribs or heart attacks. But, when the sun shined the next day, they took up their dance again. The dancing mania continued for several weeks.

Then, all at once, the dancing plague disappeared from Aachen. People returned to their homes, to their lives. Until, that is, the dancing plague spread to towns beyond Aachen, like that of Liege and Tongres in Belgium, to Utrecht in the Netherlands, to Strasbourg and Cologne in Germany. All along the Rhine, the dancing plague tormented unsuspecting townsfolk.

En su libro A Time to Dance, a Time to Die: The Extraordinary Story of the Dancing Plague of 1518 , about the 1518 dancing plague in Strasbourg, France, historian John Waller cites everything from doctors’ notes to city council documents to sermons, all of which unequivocally refer to the dancing of the plague’s victims. They did not appear to be suffering from epilepsy or another convulsion-associated illness. The victims’ movements were, as Waller asserts in his book, rhythmic and very much dancing.

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One of the prevailing theories around the dancing plagues has to do with their timing. When the dancing plague struck Aachen, the devastation of the Black Death was still very fresh in peoples’ minds. During the 14th century, the Black Death is estimated to have killed somewhere between 25% and 50% of Europe’s population . The bacterium Yersinia pestis caused the illnesses associated with the Black Death. The septicaemic plague, the pneumonic plague, and most commonly the bubonic plague all resulted from exposure to Y. pestis. Aside from death, symptoms of the plagues included everything from purple skin to vomiting blood and fever, among other much more grotesque symptoms.

As you might imagine, the people who lived through the horror of the Black Death were questioning their reality and experiencing psychological distress. Death surrounded them. Entire families were decimated overnight. The dead lined the streets and were unceremoniously buried in mass graves. Indeed, there were many extreme reactions to the Black Death.

The Italian writer and chronicler Giovanni Boccaccio, who lived through the Black Death as it ravaged Florence, Italy, writes of such reactions among his neighbors. Some chose to “live temperately and avoid all excess…band[ing] together, and, dissociating themselves from all others, form[ing] communities in houses where there were no sick.” In other words, they isolated themselves from others in their homes in a medieval version of shelter-in-place. Many resorted to intense prayer and fasting in an effort to appease God. But Boccaccio also writes of people who did the opposite, people who would “ drink freely, frequent places of public resort, and take their pleasure with song and revel, sparing to satisfy no appetite, and to laugh and mock at no event. "

While these two reactions seem to be on opposite ends of the spectrum, both can be linked to the religious fervor of the age, which the Black Death only exasperated. Religion often does quite well during hard times.

Monks and commoners alike considered the Black Death to be divine punishment for their sins. A Franciscan chronicler from Lubeck wrote of the Black Death being God’s retribution for the evil of humans and indicative of the end of times. The Arabic chronicler as-Sulak and the Swiss Franciscan monk John of Winterthur supported the Lubeck Franciscan’s ideas in their own writings during the period. God was unhappy with humanity, so he decided to flex a bit and show that he was the all-powerful one.

The belief that God sent down the Black Death as punishment begins to explain the range of reactions noted by Boccaccio, and even the dancing plague of Aachen in 1374. Because the Last Judgment was thought to be so imminent, people tended to have one of the two reactions Boccaccio lays out: (1) They became hyper-religious and repentant for their sins, or, (2) they figured they had far too many sins to count and might as well live it up. As the Greek historian and general Thucydides of Athens summed it up in his Plaga de Atenas, “ before [the plague] fell it was only reasonable to get some enjoyment out of life.” So went the thinking of the medievals who decided to go on a spree of imbibing and carousing. During a 1625 bout of the plague in London, poet George Wither echoed Boccaccio’s observation of peoples’ two extreme reactions writing:

Some streets had Churches full of people, weeping
Some others, Tavernes had, rude-revell keeping:
Within some houses Psalmes and Hymnes were sung
With raylings and loud scouldings others rung.

This wave of religiosity turned some people to blaming Satan and, by extension, satanic worship for the Black Death. There was a rise of witchcraft accusations and anti-Semitism during the period, as people looked to place blame on others for the plague’s devastation.

Some scholars believe this same religious zeal sparked the dancing plagues, including the weekslong disco in 1374 Aachen. Scholars Kevin Hetherington and Rolland Munro, in their book Ideas of Difference , refer to the “shared stress” of the Black Death and wars of the time. They theorize that it was this communal stress that caused the dancing plagues. Other scholars, like sociologist Robert Bartholomew, speculate that the dancing plagues were a sort of ecstatic ritual of a heretical religious sect. The historian John Waller believed the plagues were a “ mass psychogenic illness ,” a mass hysteria caused by the psychic distress of the Black Death.

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Waller, along with psychopathologist Jan Dirk Bloom and Bartholomew, all have discussed the theory that a biological agent may have been responsible for the dancing plagues. Namely, that victims of the various dancing plagues may have suffered from ergot poisoning. Ergot, a fungus that can affect rye during wet periods, can cause spasms and hallucination when ingested. But, as Waller and Bartholomew both point out, ergot poisoning cannot explain why victims danced, or why the dancing plagues were so widespread . Whatever the cause, many scholars agree that the Black Death and the dancing plagues are inextricably linked.

But the dancing plagues aren’t the only form of dance the Black Death inspired. Following the devastation of the Black Death, art and allegorical literature took up the theme of dance as well. As early as 1424, we find artistic renderings of the Danse Macabre, also known as the Dance of Death. In the Danse Macabre, Death, depicted as a dancing skeleton, leads people from all walks of life in a final, fatal dance to the grave. Despite one’s wealth or power or lack of either, all must join in the Danse Macabre.

The earliest known depiction of the Danse Macabre is, very fittingly, in a cemetery. It was a fresco in the Cemetery of the Holy Innocents’s charnel house in Paris. It wouldn’t have been a very quiet cemetery with only clergy and mourners within its walls. The cemetery was in a busy part of the city, neighboring a market. The Cemetery of the Holy Innocents would’ve been a place to gather, maybe even chomp down on a baguette. Many people, from all walks of life, would’ve recognized the allegorical fresco as a satirical reminder that you only live once.

Art historian Elina Gertsman has documented the popularity of the Danse Macabre as depictions of the allegory spread throughout Europe. From France, the Dance of Death made its way into cemeteries, churches, and various facades across Switzerland, England, Germany, Italy, and throughout Eastern Europe. The famed artist Hans Holbein the Younger made a series of prints on the subject in the 1520s, and the dancing skeletons of the Danse Macabre can still be found today on everything from Sábado noche en directo to off-Broadway stages.

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In addition to the Danse Macabre and the dancing plagues, the Black Death also influenced another dance form to rise in popularity: the ritualistic dances of the flagellants. As medieval historian David Herlihy explains in his book, The Black Death and the Transformation of the West , during the Black Death, bands of people would march into town behind a leader. When they’d reach the town’s central square, their leader would preach about repentance to anyone who would listen. The marchers would sing hymns while performing a “ritual dance.” Then, at the height of the performance, they’d strike a pose representing some form of sin—murder, adultery, perjury, etc.—after which, they’d strip to the waist and beat themselves with whips in repentance. Right there, in the middle of town, in front of a bunch of strangers. Then, they’d put their clothes back on and march to the next town to repeat their performance.

These public flagellation shows became so widespread that in 1348 Pope Clement VI tried to prohibit them. Unfortunately for Clement, the movement had already taken off. As Robert Lerner references in his article, “The Black Death and Western European Eschatological Mentalities” , the flagellants performed their ritual to inspire others to repent before the end of the world came with the Last Judgment. Many believed that the Black Death was indicative of the end of days. Soon enough, God would be sitting on his throne deciding who was going to be allowed to hang out in his home in the clouds. The flagellants believed they were harbingers of the new era that would follow the Black Death. In a way, they were right.

The dancing plagues, the Danse Macabre, and the flagellants were all reactions to the massive upheaval caused by the Black Death. With as much as half of Europe’s population wiped out, a shift was inevitable. Herlihy, in his book , calls the Black Death “the great watershed” in the history of Western Europe. The British historian Denys Hays even ties the devastation of the Black Death to the birth of the Italian Renaissance in his book, The Italian Renaissance in Its Historical Background . After the Black Death, many of the systems medieval Europe relied upon were totally and completely upended.

Take feudalism. Because so many people, especially poorer serfs who worked the land, had died during the plague, those who remained could negotiate better pay. They figured their work was worth more than the military protection traditionally provided to them by their lord. They were right. As environmental historian Jason W. Moore writes in his article, “ The Crisis of Feudalism ,” the Black Death didn’t only spell the end of feudalism, but also ushered in a new era of capitalism.

The massive restructuring of society that followed the Black Death has become known more generally as the Renaissance. To this day, the Renaissance is seen as the turning point between the “past” and the beginning of our modern world . But, before the innovation and ingenuity of the Renaissance would’ve been possible, the people of the 14th century needed to process the atrocities of the Black Death.

There’s still a lot we don’t know about the dancing plagues, the Danse Macabre, and the flagellants. We don’t ultimately know for certain why the people of Aachen danced in 1374. We aren’t entirely sure how images of the Danse Macabre spread like wildfire throughout Europe in the 15th century. We can’t tell what went through the minds of the flagellants as they walked town to town to perform their ritual dance and then beat themselves with whips. We can assume that they needed some way to embody their pain. They needed to dance, beat, and paint it. And, as they did so, perhaps they could begin to process the horrors they had survived. Perhaps they could begin to heal.


Swift spread

In Europe the Black Death first appeared in the Mediterranean basin and spread to most of the corners of the continent in just a few years. But the initial outbreak is thought to have been in the Black Sea port of Caffa, now Feodosiya, on the Crimean Peninsula. In 1346 Caffa was an important commercial trading post run by Genoese merchants. That year it was besieged by the Mongol army, among whose ranks were a growing number of plague sufferers.

As the disease spread, one story has it, the Mongols deliberately hurled infested corpses over the walls. Even more likely is that the bacteria entered the city in fleas carried by the rats scampering between the siege lines. However it arrived, once the city realized it faced a plague epidemic, the Genoese merchants panicked and fled, carrying the sickness with them to Italy.

The Plague in Eastern Europe

Historians and scientists have puzzled about how the Black Death took such a firm hold over such a vast area in such a short time. Some have suggested that the main plague variant was pneumonic rather than bubonic because airborne transmission seems to support its rapid spread. However, pneumonic plague kills so quickly—in a few hours—that it actually spreads slowly because the host rarely lives long enough to infect many people.

Most evidence points to the Black Death being the main bubonic strain of plague, spread far and wide by flea-ridden rats on boats and fleas on the bodies and clothes of travelers. In an age of growing maritime trade, food and goods were carried ever longer distances from country to country, and the rats and their bacteria traveled with them—at an estimated 24 miles a day. The unceasing flow of sea, river, and road traffic between commercial centers spread the plague across huge distances in what is known as a “metastatic leap.” Big commercial cities were infected first, and from there the plague radiated to nearby towns and villages, from where it would spread into the countryside. The plague was also carried down the well-trodden paths of medieval pilgrims holy sites became additional epicenters of regional, national, and international propagation.

Even without such help the plague is estimated to have moved inland more than a mile a day in the right conditions. In very cold and dry areas it slowed to a stop, explaining why Iceland and Finland were among the few places to escape its ravages. A popular refrain in cities of the time ran: “Get out soon, quick and far, and the later you return, the better.” It was advice heeded by many who could afford to flee to the countryside. Yet this brought disastrous consequences. Evacuation did not necessarily save those fleeing, as some were already infected or traveling with plague carriers. However, it did help to spread the disease to new and ever more remote places as evacuees sought the safety of uninfected villages. (Archaeologists have discovered rural mass graves of Black Death victims.)


The Black Death: The Plague, 1331-1770

1331-34: Plague outbreak in Southwestern China spreads through Asia to the Mediterranean.

1345: Plague occurs in Volga River basin and spreads through Eastern and Central Europe eventually reaching Constantinople the main trade link between Europe and Asia.

1347: Black plague reaches Italy

Jan. 1348: Plague reaches Marseille, France

Nov. 1348: Plague reaches London

May 1349: Plague reaches Scotland, Wales and Ireland

1349: Scandinavia affected by the plague

1350: Uncharted Eastern Europe affected by plague

1382: Black plague returns to Europe, takes an especially heavy toll on Ireland

1647: Great plague of Seville

1665: Great plague of London

1666: The Plague in England up until the Great Fire of London that kills the rats carrying the disease

1679: Plague in Central Europe, small outbreak in England

1710-11: Outbreak of plague in Sweden and Finland

1720: Plague in Marseilles

1722: Defoe publishes A journal of the Plague Year, a fictional account of the London 1665 outbreak

1770: Plague in the Balkans lasts about 2 years

Note: While the plague spread through most of Western Europe, not all areas were uniformly devastated by the epidemic. Places with little trade were impacted far less than large ports.

©2017 John Martin Rare Book Room, Hardin Library for the Health Sciences, 600 Newton Road, Iowa City, IA 52242-1098
Image: Pieter Bruegel, The Triumph of Death (detail), c. 1562, oil on panel, 117 x 162 cm, Museo del Prado, Madrid

Acknowledgements to Alice M. Phillips for her work editing the original exhibit material and subsequent web design.

John Martin Rare Book Room

The nearly 6,500 volumes in the John Martin Rare Book Room are original works representing classic contributions to the history of the health sciences from the 15th through 21st Centuries. Also included are selected books, reprints, and journals dealing with the history of medicine at the University and in the State of Iowa.